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Creating Sustainable Livestock Landscapes: Learnings from Citizen Engagement in Colombia

Updated: May 10, 2023

Reema Patel, María Angélica Ospina, Pablo Valbuena & Rachael Steller


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Colombia is known for its biodiversity and diverse rural landscapes. To the north, its coastlines flank the Caribbean Sea, and its capital Bogota is situated near to the north Andes mountains. Three hours south, Colombia’s mountain plains turn into lowlands, dominated by large livestock farms with a distinctly different character. Here, in the region of Meta in the Eastern Plains (Los Llaneros), the site of the public deliberation for the Global Science Partnership, agro-tourism is live and flourishes, alongside rural livestock landscapes. Whilst deforestation in Colombia contributes significantly to greenhouse gas emissions, which have risen substantially since 1990s, the country’s landscapes are highly vulnerable to climate change especially to extreme weather events and to soil erosion.


About the citizen engagement process

A deliberative public engagement process was combined with a micro-ethnography visiting two sustainable nature reserves. A micro ethnography situates researchers in the local and situated ecology through face-to-face interactions, dialogue and immersive learning.


The aim of the deliberation was to explore different approaches to knowledge exchange between farmers, state actors and research organisations that could be implemented to support sustainable approaches to livestock. The workshop participants were predominantly farmers, recruited from across the region of Meta.


The issue for exploration and engagement

The Ministry of Science, Technology and Innovation (Minciencias) in Colombia identified a need to work more closely with farmers in rural livestock landscapes, with a view to implement more effective approaches to developing sustainability in livestock farming. The local Sustainable Livestock Roundtable (Mesa de Ganadería Sostenible), a multi-stakeholder initiative of 34 public-private institutions responsible for sustainable livestock farming in Colombia, helped Ipsos and Ricardo identify the key policy question that the engagement would help answer, alongside desk-based policy research.

Citizen engagement in Meta, Colombia

The site of Meta, home to many sustainable livestock landscapes was chosen for the deliberative engagement with farmers. Agrosavia (an independent Colombian agricultural research institute) hosted, and Ipsos Colombia (María Angélica Ospina and Pablo Valbuena) facilitated the three-day workshop of 27 participants. The micro-ethnography visited three key case studies and examples of sustainable livestock management. The Agrosavia’s slogan is ‘the land belongs to us all’ – a narrative consistent with the recognition that landscapes play a vital role in connecting and benefiting all people. In a sense, the deliberative engagement explored what it meant for this to be realised in practice.


Participants explored:

  • Climate change, the impact of extreme weather events and carbon emissions in the context of livestock and dairy production

  • Key trade-offs – for instance, between securing basic needs and quality of life for farmers in the region and the cost of sustainable initiatives

  • A range of different case studies and examples of potential approaches to sharing knowledge (e.g. data access observatories, innovative cattle rearing methods e.g. the San Martinero cattle bred for sustainability)

  • Challenges, opportunities and priorities for effective knowledge sharing across the region of Meta and between farmers and the government.

Insights and learnings from workshops

Here are six key insights and learnings from involvement in these workshops:


  1. Sustainability matters: Participants indicated that they felt invested in securing sustainability, recognising that it matters to them individually and collectively. They saw the connection between their own environmental and financial wellbeing in the longer term when it came to securing more sustainable livestock landscapes.

  2. Knowledge exchange needs to take different formats and be adapted to the needs of the context: Participants recognised the importance of effective knowledge exchange to further research and engagement. They wanted to see more effective approaches to knowledge exchange established between farmers – enabling them to share learning and best practice. And they also felt that research institutes and governments had a lot to gain from better understanding regional differences and contexts across Colombia through more situated and place-based forms of knowledge exchange. They stressed throughout that knowledge exchange should involve flows of information between farmers, as well as between farmers and government.

  3. Sustainability of livestock should take a ‘whole systems’ view beyond just the cattle: Participants identified the importance of recognising the whole ecosystem that depended and was impacted on farming livestock – for instance, one participant reflected on the impact on nearby forest and fauna, including the risk of extinction for wild cats such as the puma and the jaguar, and the wider effects of deforestation in the region on driving emissions up. They encouraged government agencies and others to take a holistic approach to addressing climate change.

  4. Recognising and addressing inequality in responding to climate change: Participants indicated that many of them experienced challenges with meeting their own basic needs (for instance, access to water and energy) in the region. They felt it would be important for the government to address issues relating to quality of life as part of an overall approach to addressing sustainability, and to recognise the financial barriers farmers may face in realising sustainability.

  5. The need for investment and support for communities: Participants indicated that they often held significant local knowledge and expertise in responding to these challenges. However, they hoped for clearer communications between government and farmers on the priorities, and increased investment and support such as incentives and training to enable farmers to realise more sustainable livestock landscapes.

  6. Local education centres can play an important role in improving the social and collective appropriation of knowledge: Participants felt that places such as schools, colleges and technical education centres can help share knowledge and bring it closer to the population in the most remote areas of the country.

The deliberative workshop was well received locally, with many participants appreciating the innovative methodology and seeing it as having potential for future adoption on similar issues in the locality. Participants engaged throughout the three days with passion and openness, and engaged with great interest with the range of innovative stimulus materials provided to them.


Policy and stakeholder engagement in Meta, Colombia

As part of their trip to the Meta region, Reema Patel, Maria Angelica, Pablo Valbuena (Ipsos) and Rachael Steller (Ricardo) convened a key policy meeting following the first day of the mini public with actors from the Sustainable Livestock Roundtable (Mesa de Ganadería), Agrosavia, a representative from the British Embassy and a representative from the Ministry of Science, Technology and Innovation (Minciencias).


Participants in this dialogue discussed the range of ways that they see social knowledge transfer working (and not working) in Meta. Key projects providing examples of best practice of social knowledge transfer included the provision of agricultural extension services to livestock farmers and a project training ex-combatants on sustainable livestock rearing and farming practices.


Participants also noted the importance of local universities offering courses in sustainable livestock rearing in areas like Meta where livestock rearing plays a key role in the local economy. While these courses are now on offer in universities in Meta, students used to have to travel to larger cities (far from the actual practice of sustainable livestock rearing), or even study abroad, to obtain this knowledge – a cost-prohibitive option for many students.


A key challenge to social knowledge transfer is the fear that changing practices will result in lower productivity or other economic loss. There is therefore a reluctance in large parts of the sector to move away from traditional methods, even when these are no longer functioning in a changing climate. A critical mass of successful pilots, and financial support where up-front costs need to be incurred, can help surmount this barrier.


The lack of an integrated information management system was also noted as a key barrier to social knowledge transfer. At the moment, information is held by a range of different individuals and organisations, but it is not readily accessible by others who could benefit from this knowledge.


Insights from the micro-ethnography in Meta, Colombia


As part of this process, researchers from Ipsos and Ricardo also visited the “Los Caijaros” nature reserve - an initiative of sustainable livestock practices. Some of the following insights were generated from observing sustainable livestock practices through a micro-ethnography.


  1. Knowledge exchange between the institutions that manage nature reserves allows for the implementation and development of sustainable livestock initiatives: Participants felt that knowledge exchange with institutions such as WWF (World Wildlife Fund), Nature Conservancy and Parques Naturales de Colombia has allowed them to learn more about other successful experiences with civil society nature reserves, giving access to knowledge about good sustainable livestock practices, strengthening their network of contacts in the region and in receiving assistance and technical support.

  2. Improved knowledge exchange requires the development of a knowledge management tools and improved relationships between different actors: Participants reported that strengthening ties between producers, students and the academia interested in sustainable livestock practices can be a good strategy for knowledge exchange and appropriation, particularly in terms of soil recovery, biodiversity inventories and strategies to mitigate the impacts of climate change. Government can play an important role by creating knowledge management tools (information collection and consultation software).

  3. Women have a strong role to play in leading the most important sustainable livestock initiatives and promoting actions for climate change in the region: Women have a strong interest and participation in the promotion of good practices in terms of livestock sustainability and climate change. The "Los Caijaros" nature reserve where the ethnographic observation was carried out is an initiative led by four women. "Triangulo del Puma" is another female-led sustainable livestock initiative in the region. Investing in women-led initiatives in the region could therefore help enhance and enable sustainable livestock practice.

Next steps for this research and engagement

The insights from policy engagement, deep dive research and deliberative engagement will be combined to inform a full and final report that will be presented to The Ministry of Science, Technology and Innovation (Minciencias) as well as to the host, Agrosavia, and the Sustainable Livestock Roundtable (Mesa de Ganadería). We look forward to reporting the full findings in due course, as well as sharing more details of the government response to the findings.


Creando paisajes ganaderos sostenibles: aprendizajes de la participación ciudadana en Colombia

Colombia es conocida por su biodiversidad y la diversidad de sus paisajes rurales. Al norte, sus costas flanquean el mar Caribe, y su capital, Bogotá, está situada cerca de las montañas del norte de los Andes. A tres horas al sur, las llanuras montañosas de Colombia se convierten en tierras bajas, en las que predomina la explotación ganadera, con un carácter claramente distinto al resto del país. Aquí, en el departamento del Meta, en los Llanos Orientales (Los llanos) —lugar de la deliberación pública para la Alianza Mundial por la Ciencia—, el agroturismo está vivo y florece, junto con los paisajes rurales ganaderos. Mientras que la deforestación en Colombia contribuye significativamente a las emisiones de gases de efecto invernadero, que han aumentado sustancialmente desde la década de 1990, los paisajes del país son altamente vulnerables al cambio climático, especialmente a los fenómenos meteorológicos extremos y a la erosión del suelo.


Sobre el proceso de participación ciudadana

En la visita a dos reservas naturales sostenibles, se combinó un proceso deliberativo de participación ciudadana con una microetnografía, una metodología que sitúa a los investigadores en la ecología local a través de interacciones cara a cara, diálogo y aprendizaje inmersivo. El objetivo de la deliberación fue explorar diferentes enfoques de intercambio de conocimientos entre agricultores, agentes estatales y organizaciones de investigación que pudieran ser aplicados en la consolidación de enfoques sostenibles de la ganadería. Los participantes en el taller eran, en su mayoría, ganaderos de toda la región del Meta.


El tema de exploración y participación

El Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación (Minciencias) de Colombia identificó la necesidad de trabajar más estrechamente con campesinos de los paisajes ganaderos rurales, con vistas a aplicar enfoques más eficaces para desarrollar la sostenibilidad en la ganadería. La Mesa de Ganadería Sostenible local, una iniciativa multilateral de 34 instituciones público-privadas responsables de la ganadería sostenible en Colombia, ayudó a Ipsos y a la agencia Ricardo a identificar la pregunta política clave que la ciudadanía, a través de las actividades de participación, ayudaría a responder, junto con la investigación política documental.


Participación ciudadana en Meta, Colombia

El departamento del Meta, hogar de muchos paisajes ganaderos sostenibles, fue elegido para la participación deliberativa con los agricultores. Agrosavia (un instituto colombiano independiente de investigación agrícola) fue el anfitrión e Ipsos Colombia (María Angélica Ospina y Pablo Valbuena) facilitaron el taller de tres días, con la asistencia de 27 participantes. La microetnografía, por su parte, visitó tres estudios de caso clave y ejemplos de gestión de ganadera sostenible. El lema de Agrosavia es "la tierra nos pertenece a todos", una narrativa coherente con el reconocimiento de que los paisajes desempeñan un papel vital en la conexión y el beneficio de todas las personas. En cierto sentido, la participación deliberativa exploró lo que significaba que esto se llevara a la práctica.


Los participantes exploraron:
  • El cambio climático: el impacto de los fenómenos meteorológicos extremos y las emisiones de carbono en el contexto de la producción ganadera y lechera.

  • Compromisos clave: entre ellos, garantizar las necesidades básicas y la calidad de vida de los ganaderos de la región y el coste de las iniciativas sostenibles.

  • Diversos estudios de casos y ejemplos de enfoques potenciales para compartir conocimientos: por ejemplo, observatorios de acceso a datos y métodos innovadores de cría de ganado, como el ganado San Martinero criado para la sostenibilidad.

  • Retos, oportunidades y prioridades para el intercambio eficaz de conocimientos en todo el departamento del Meta, entre los agricultores y el gobierno.

Conclusiones y enseñanzas de los talleres

A continuación, se exponen seis ideas y enseñanzas clave extraídas de la participación en estos talleres:

  1. La sostenibilidad importa: los participantes indicaron que se sentían llamados a garantizar la sostenibilidad, reconociendo que es importante para ellos, tanto individual como colectivamente. A su vez, vieron la conexión entre su propio bienestar medioambiental y financiero a largo plazo.

  2. El intercambio de conocimientos debe adoptar diferentes formatos y adaptarse a las necesidades del contexto: los participantes reconocieron la importancia de un intercambio eficaz de conocimientos para fomentar la investigación y el compromiso. Asimismo, esperan que se establezcan enfoques más eficaces para el intercambio de conocimientos entre ganaderos, que les permitan compartir aprendizajes y buenas prácticas. También consideraron que los institutos de investigación y los gobiernos pueden obtener mayores beneficios si comprenden mejor las diferencias regionales y los contextos de Colombia a través de formas de intercambio de conocimientos más situadas territorialmente. Insistieron en que el intercambio de conocimientos debería incluir flujos de información entre los ganaderos, así como entre estos y el gobierno.

  3. La sostenibilidad de la ganadería debe tener una visión "sistémica" que vaya más allá del ganado: por ejemplo, una de las participantes reflexionó sobre el impacto en los bosques y la fauna cercanos, incluido el riesgo de extinción de felinos salvajes como el puma y el jaguar, y los efectos más amplios de la deforestación en la región sobre el aumento de las emisiones. Animaron a las agencias gubernamentales y a otros agentes a adoptar un enfoque holístico para abordar el cambio climático.

  4. Se debe reconocer y abordar la desigualdad en la respuesta al cambio climático: los participantes indicaron que muchos de ellos tenían dificultades para satisfacer sus propias necesidades básicas (por ejemplo, el acceso al agua y a la energía) en la región. Mencionaron que es importante que el gobierno aborde las cuestiones relacionadas con la calidad de vida como parte de un enfoque global para abordar la sostenibilidad, al igual que las barreras financieras a las que pueden enfrentarse los agricultores para hacer realidad este objetivo.

  5. Necesidad de inversión y apoyo a las comunidades: los participantes señalaron que, a menudo, poseen importantes conocimientos y experiencia locales para responder a estos retos. No obstante, manifestaron su deseo de que se establezca una comunicación más clara entre el gobierno y los ganaderos sobre las prioridades comunes, y de que aumenten las inversiones y las ayudas, como incentivos y formación, para que los campesinos puedan construir paisajes ganaderos más sostenibles.

  6. Los centros educativos locales pueden desempeñar un papel importante en la mejora de la apropiación social y colectiva del conocimiento: los participantes consideraron que lugares como escuelas, institutos y centros de enseñanza técnica pueden ayudar a socializar el conocimiento y hacerlo más accesible a la población de las zonas más remotas del país.

El taller deliberativo tuvo una buena acogida a nivel local; muchos participantes apreciaron la metodología innovadora y consideraron que tenía potencial para su futura adopción en procesos similares en la zona. A lo largo de los tres días, los participantes se mostraron entusiasmados y abiertos, con gran interés en la oferta de estímulos innovadores que se les proporcionó.


Compromiso político y con las partes interesadas en Meta (Colombia)

Como parte de su viaje a la región del Meta, Reema Patel, María Angélica Ospina, Pablo Valbuena (Ipsos) y Rachael Steller (Ricardo) convocaron una reunión política clave tras el primer día de los minipublicos con actores de la Mesa de Ganadería Sostenible y de Agrosavia; un representante de la Embajada Británica y un representante del Ministerio de Ciencia, tecnología e Innovación Minciencias.


Los participantes de este diálogo debatieron distintas perspectivas sobre lo que funciona (y no funciona) en materia de la transferencia social de conocimientos en el Meta. Entre los proyectos clave que ofrecen ejemplos de buenas prácticas de transferencia social de conocimientos se encuentran la prestación de servicios de extensión agraria a los ganaderos y un proyecto de formación de excombatientes en prácticas sostenibles de cría de ganado y agricultura.


Los participantes también señalaron la importancia de que las universidades locales ofrezcan cursos de ganadería sostenible en zonas como el Meta, donde esta actividad desempeña un papel clave en la economía local. Si bien estos cursos se ofrecen ahora en las universidades del Meta, los estudiantes solían tener que viajar a ciudades más grandes (lejos de la práctica real de la cría sostenible de ganado), o incluso estudiar en el extranjero, para obtener estos conocimientos, una opción de coste que limita a muchos estudiantes.


Un reto clave para la transferencia social de conocimientos es el temor a que el cambio de prácticas se traduzca en una menor productividad u otras pérdidas económicas. Por ello, gran parte del sector se muestra reacio a abandonar los métodos tradicionales, incluso cuando estos ya no funcionan en un clima cambiante. Una importante suma de proyectos piloto exitosos y el apoyo financiero, en caso de que sea necesario incurrir en costes iniciales, pueden ayudar a superar este obstáculo.


La falta de un sistema integrado de gestión de la información también se señaló como un obstáculo clave para la transferencia de conocimientos sociales. En la actualidad, la información está en manos de diferentes individuos y organizaciones, pero no es fácilmente accesible para otros que podrían beneficiarse de este conocimiento.


Perspectivas de la microetnografía en Meta, Colombia

Como parte de este proceso, los investigadores de Ipsos y Ricardo también visitaron la reserva natural "Los Caijaros", una iniciativa de prácticas ganaderas sostenibles. La observación de estas prácticas a través de una microetnografía generó algunas de las siguientes percepciones:

  1. El intercambio de conocimientos entre las instituciones que gestionan las reservas naturales permite la aplicación y el desarrollo de iniciativas de ganadería sostenible: los participantes consideraron que el intercambio de conocimientos con instituciones como WWF (World Wildlife Fund), Nature Conservancy y Parques Naturales de Colombia les ha permitido conocer otras experiencias exitosas con reservas naturales de la sociedad civil, accediendo a conocimientos sobre buenas prácticas de ganadería sostenible, fortaleciendo su red de contactos en la región y en la recepción de asistencia y apoyo técnico.

  2. Para mejorar el intercambio de conocimientos es necesario desarrollar herramientas de gestión del conocimiento y mejorar las relaciones entre los distintos agentes: los participantes señalaron que el fortalecimiento de los lazos entre productores, estudiantes y la academia interesada en prácticas ganaderas sostenibles puede ser una buena estrategia para el intercambio y apropiación del conocimiento, particularmente en términos de recuperación de suelos, inventarios de biodiversidad y estrategias para mitigar los impactos del cambio climático. El Gobierno puede desempeñar un papel importante, creando herramientas de gestión del conocimiento (programas informáticos de recopilación y consulta de información).

  3. Las mujeres tienen un importante papel que desempeñar liderando las iniciativas más importantes de ganadería sostenible y promoviendo acciones para el cambio climático en la región: las mujeres tienen un gran interés y amplia participación en la promoción de buenas prácticas en materia de sostenibilidad ganadera y cambio climático. La reserva natural "Los Caijaros", donde se realizó la observación etnográfica, es una iniciativa liderada por cuatro mujeres. "Triángulo del Puma" es otra iniciativa ganadera sostenible liderada por mujeres en la región. Por lo tanto, invertir en iniciativas lideradas por mujeres en los llanos orientales podría ayudar a posibilitar y potenciar la práctica de la ganadería sostenible.

Próximos pasos para esta investigación y compromiso

Los resultados de la participación política, la investigación en profundidad y la participación deliberativa se combinarán para elaborar un informe completo y final que se presentará a Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación (Minciencias), así como al anfitrión, Agrosavia, y a la Mesa de Ganadería Sostenible. Esperamos poder informar sobre los resultados completos a su debido tiempo, así como compartir más detalles de la respuesta del gobierno a los hallazgos.

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